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Josef Newgarden a peut-être volé les titres en remportant son deuxième titre du NTT IndyCar Series le mois dernier à Laguna Seca, mais l'homme qui l'a devancé au classement des points mérite des félicitations égales pour sa performance phénoménale du 2019.

Cet homme, Simon Pagenaud, est le coéquipier de Newgarden. Il est revenu triomphant cette saison après une campagne médiocre en 2018 qui a vu les Français échouer à remporter une seule course.

Bien que chaque pilote connaisse une longue course sans victoire à un moment donné de sa carrière, Pagenaud est entré le Grand Prix IndyCar de cette année sur le parcours routier d'Indianapolis Motor Speedway n'a remporté aucune course depuis septembre 2017 – une déception pour le moins compte tenu du fait qu'il fait concurrence à la Team Penske, la plus performante de l'histoire d'IndyCar.

Si le moment était venu pour Pagneaud de le gagner, il l'a fait, et il l'a fait en laissant Scott Dixon à la tête des deux derniers tours pour terminer une longue course sans victoire en 21 courses.

"Je sais ce que je vaux", a déclaré Pagenaud à NBC Sports après sa première victoire en 2019. "Les stars ne s'étaient jamais alignées auparavant, mais la performance était toujours au rendez-vous cette année. L'équipe était fantastique dans le donnez-moi ce dont j'ai besoin, alors nous voici. "

Chris Owens / IndyCar

Les stars ont continué à faire la queue pour Pagenaud pour le reste du mois de mai. Une semaine plus tard, il remportait la pole position de la 103e course des 500 miles d'Indianapolis, course qui continuait de gagner le week-end suivant après une bataille mémorable avec Alexander Rossi pour le drapeau à damier.

Pagenaud n'a cependant pas été fait après Indy. Il aurait gagné une nouvelle fois dans les rues de Toronto en juillet et il n’aurait pas fait pire que la septième des six dernières courses. Pagenaud a fait preuve de constance tout au long de la saison, ne terminant dans le top 10 que deux fois dans les 17 courses disputées cette année.

Même s'il n'a pas remporté le championnat de la série, la régularité de Pagenaud lui a permis de rester dans la course au titre toute l'année, et il a également brièvement pris le premier point après sa victoire dans l'Indy 500.

Pour Pagenaud, ses performances en 2019 étaient plus satisfaisantes que la saison de championnat 2016.

"2016 était fantastique, mais je pense que je m'amuse plus que jamais", a déclaré Pagenaud à NBC Sports. "Gagner Indy m'a vraiment permis de prendre du recul et d'apprécier un peu plus les choses."

En effet, gagner Indy a donné à Pagenaud de nombreuses occasions de célébrer son succès. En juin, Pagenaud et son équipe ont été invités à la Maison Blanche pour rencontrer le président Donald Trump, devenant ainsi le premier vainqueur du prix Indy 500 à se rendre à la Maison Blanche de Sam Hornish, Jr. en 2006.

Plus tard en août, Pagenaud eut également l'occasion de retourner dans sa France natale pour célébrer son triomphe d'Indy avec ses concitoyens.

"Gagner (en tant que Français) pour la première fois depuis presque un siècle a été très spécial pour les gens, et cela leur a beaucoup apporté", a déclaré Pagenaud. "Courir signifie toujours beaucoup pour les gens là-bas."

Bien que les voitures Indy n’aient jamais été vendues dans le pays, Pagenaud a déclaré que celles qu’il avait rencontrées en France avaient exprimé un intérêt considérable pour la série et avaient ressenti le besoin de continuer à éduquer le public européen sur le sport qui leur avait tant donné.

"Je pense que c'est un devoir", a déclaré Pagenaud. "Je suis fidèle à IndyCar et continuerai de l'être. Je l'ai aimé.

"IndyCar a vraiment aidé ma carrière à décoller. L'Indy 500 a changé ma vie et a fait de ma carrière celle que je voulais. Maintenant, mon objectif est d’essayer d’être plus présent en Europe, d’éduquer les gens et de leur faire savoir ce que sont Indy 500 et IndyCar. "

Si la performance de Pagenuad en matière de retours cette saison était une indication de son succès futur, attendez-vous à voir la voiture numéro 22 de nouveau en tête en 2020.

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